¿Qué es el cáncer?

Publicado en Sep 26, 2018
Escrito por Pfizer Medical Team

¿Qué es el cáncer? | ¿Cómo se desarrolla el cáncer? | ¿Qué causa el cáncer? | ¿Cuáles son los signos y síntomas del cáncer? | ¿Cómo se detecta el cáncer? | ¿Cómo se diagnostica el cáncer? | ¿Qué son los estadios del cáncer? | ¿Cómo se trata el cáncer?

¿Qué es el cáncer?

Al igual que muchas personas, usted podría pensar que el cáncer es una sola enfermedad. En realidad, el cáncer es un grupo de más de 100 enfermedades que pueden aparecer casi en cualquier parte del cuerpo. Se calcula que, en 2018, había más de 1.7 millones de casos nuevos de cáncer en EE. UU., y más de 609,640 personas morirán de cáncer. Aunque el cáncer sea una de las principales causas de muerte en EE. UU. y alrededor del mundo, la cantidad de personas con vida que han padecido un cáncer en EE. UU. está aumentando, lo que indica que se está haciendo un verdadero progreso en el tratamiento del cáncer, en muchas de sus formas. Siga leyendo para obtener más información sobre el cáncer y su tratamiento. Luego, consulte a su profesional de atención médica acerca de cualquier pregunta que tenga sobre la prevención, la detección o el tratamiento.

¿Cómo se desarrolla el cáncer?

Para entender como aparece el cáncer, es importante entender el papel de las células. Las células son las estructuras que, en conjunto, componen el organismo.Crecen y luego se dividen para crear continuamente nuevas células a medida que el cuerpo las necesita. Cuando una célula ha envejecido demasiado o no está sana, normalmente muere. Esto es normal. Posteriormente, una célula nueva y sana la reemplazará.

El cáncer comienza en el cuerpo cuando las células crecen sin control y dejan fuera a las células normales. Algunas veces las células pueden mutar.En lugar de morir, estas células anómalas crecen y se multiplican demasiado rápido y pueden formar un tumor. Tener un tumor no significa que se tiene cáncer. Los tumores pueden ser cancerosos (malignos) o no cancerosos (benignos). Los tumores cancerosos crecen y se pueden diseminar a otras partes del cuerpo. Algunos tipos de cáncer lo hacen rápido y otros lo hacen más lentamente.Aunque el cáncer se disemine a otra parte del cuerpo, se sigue denominando de acuerdo a la parte en la que se inició. Por ejemplo, si un cáncer de pulmón se disemina a los huesos, se sigue considerando cáncer de pulmón.

Los tumores no cancerosos crecen, pero no se diseminan. Algunos cánceres como la leucemia o el linfoma no forman tumores; son cánceres sanguíneos.

¿Qué causa el cáncer?

Se desconoce el motivo por el que una persona presenta cáncer y otras no. Lo que los investigadores saben es que hay factores de riesgo que pueden aumentar el riesgo de que una persona presente cáncer. Algunos de ellos, como las elecciones de estilo de vida, pueden controlarse. Otros, tales como la edad, antecedentes familiares y factores genéticos, no pueden controlarse. Entre los factores de riesgo del cáncer se encuentran:

  • Factores ambientales tales como la contaminación del aire y del agua, la exposición a determinados químicos y, en el caso del cáncer de piel, la exposición al sol.
  • Determinados virus y bacterias.
  • Factores de estilo de vida, tales como consumo de alcohol y tabaco, obesidad y elecciones de alimentos.
  • Antecedentes familiares.
  • Ciertas afecciones inflamatorias, como infecciones crónicas y enfermedades inflamatorias intestinales, como la colitis ulcerosa y la enfermedad de Crohn.
  • Edad; más del 50 % de los nuevos cánceres se diagnostican en personas de 65 años y mayores.

¿Cuáles son los signos y síntomas del cáncer?

El cáncer puede causar una gran cantidad de signos y síntomas. Estos también varían según la ubicación del cáncer, el tamaño del tumor y si se ha diseminado, y a qué región del cuerpo. Algunos de los signos y síntomas más generales del cáncer incluyen:

  • Adelgazamiento que se produce sin motivo conocido.
  • Fiebre.
  • Cansancio extremo.
  • Dolor.
  • Dolor de cabeza que no desaparece.
  • Cambios en la piel que son visibles o pueden sentirse.

¿Cómo se detecta el cáncer?

Es fundamental detectar el cáncer al inicio, ya que la detección temprana puede aumentar la probabilidad de recibir un tratamiento exitoso. Debido a que una persona podría no tener signos o síntomas de cáncer, las organizaciones sanitarias recomiendan pruebas de detección sistemática del cáncer.La Sociedad Estadounidense del Cáncer (American Cancer Society) recomienda que todas las personas mayores de 20 años se sometan a pruebas de detección sistemática del cáncer como parte de sus exploraciones médicas habituales.

¿Cómo se diagnostica el cáncer?

No hay una prueba única que permita diagnosticar todos los diferentes tipos de cáncer. Los profesionales de atención médica pueden identificar el cáncer de distintas maneras, tales como:

  • Pruebas como colonoscopias, mamografías y pruebas de Papanicolaou.
  • Revisión de cualquier signo o síntoma que una persona tenga.
  • Detección de bultos durante una exploración física, o mediante pruebas de diagnóstico por imágenes.
  • Los resultados de pruebas por otros problemas de salud.

Si se sospecha de un cáncer, podría ser necesario efectuar otras pruebas para confirmar el diagnóstico. Para la mayor parte de los tipos de cáncer, esto normalmente significa realizar una biopsia. Durante una biopsia, un profesional de atención médica extrae un pequeño trozo del tejido sospechoso y lo examina al microscopio.

¿Qué son los estadios del cáncer?

El estadio de un cáncer se refiere al tamaño del tumor y si se ha diseminado, y a qué región del cuerpo. Algunos tipos de cáncer tienen su propio sistema de estadificación, pero el sistema de estadificación TNM es el que los profesionales de atención médica utilizan con mayor frecuencia.En este sistema:

  • La T representa el tamaño y el alcance del tumor principal.
  • La N significa el número de ganglios linfáticos cercanos que tienen cáncer.Los ganglios linfáticos son pequeñas estructuras que se encuentran en todo el cuerpo y que ayudan a combatir infecciones, atacando y destruyendo gérmenes.
  • La M indica si el cáncer se ha metastatizado, es decir, si se ha diseminado del tumor principal a otras partes del cuerpo.

El sistema de estadificación TNM permite describir el cáncer de forma detallada.  Cuando los profesionales de atención médica describen los estadios a los pacientes, podrían usar los siguientes estadios menos detallados:

  • Estadio 0: Se han encontrado células anómalas, pero no se han diseminado a los tejidos cercanos.  Esto podría denominarse carcincoma in situ (CIS); no es un cáncer, pero podría volverse uno.
  • Estadios I, II y III: Se ha encontrado cáncer. A medida que aumentan los números de los estadios, aumenta el tamaño del tumor y aumenta el grado de diseminación a los tejidos cercanos.  
  • Estadio IV: El cáncer se ha diseminado a otras partes del cuerpo.

¿Cómo se trata el cáncer?

Hay varias formas en que los profesionales de atención médica tratan el cáncer, según el tipo de cáncer y el grado de evolución.

Entre los tratamientos del cáncer más comunes se encuentran:

  • Cirugía: un cirujano extirpa los tumores cancerosos, de ser posible.
  • Quimioterapia: se utilizan fármacos para destruir las células cancerosas.
  • Radioterapia: se utilizan grandes dosis de radiación para dañar las células cancerosas o reducir el tamaño de los tumores.

Otros métodos son la inmunoterapia, en la que se usa el propio sistema inmunitario del organismo para combatir el cáncer, así como el tratamiento dirigido o personalizado contra el cáncer.
El tratamiento personalizado está basado en el hallazgo de que, en más del 90 % de los cánceres, hay un cambio (mutación) en los genes de la persona. Al observar la composición genética de cada persona con cáncer, los profesionales de atención médica a veces pueden ofrecer a los pacientes un tratamiento personalizado, al determinar por adelantado:

  • si hay determinados tipos de medicamentos que podrían surtir efecto contra el cáncer,
    y
  • si el paciente podrá tolerar el medicamento.

Si usted o una persona que conoce ha recibido un diagnóstico de cáncer, recuerde que es importante participar en el proceso de tratamiento. Aprenda todo lo que pueda sobre el diagnóstico, haga preguntas, busque al equipo adecuado de profesionales de atención médica, analice sus opciones de tratamiento, obtenga apoyo, etc.

En 2016, se estimaba que había más de 15 millones de personas con vida que habían padecido cáncer en EE. UU. Se espera que esa cifra aumente a 20.3 millones para 2026.

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